Entre los tipos de aviones militares, los cazas son quizá los más admirados por los aficionados. Así mismo, son de las aeronaves más poderosas, efectivas y letales en las flotas aéreas militares del mundo. Son los protagonistas de episodios legendarios de la aviación militar, desde su aparición en la Primera Guerra Mundial.

¿ Que es un caza de combate?

Los aviones de caza son aeronaves diseñadas principalmente para el combate aire-aire. Esto es, combate contra otros aviones rivales. Esto puede ser a través de una lucha maniobrando la aeronave, o en interdicción directa. Casi todos los cazas de combate son pequeños, de uno o dos motores, y de uno o dos tripulantes.

Durante las guerras mundiales y hasta mediados de los años 60 los combates aéreos entre aviones caza se llevaban a cabo utilizando ametralladoras montadas en la aeronave, acercándose cada contrincante entre 100 y 200 metros de distancia el uno del otro. Con la llegada de los misiles guiados por infrarrojos o por calor, la distancia entre aviones caza a la hora de un combate se incrementó: el AIM-9 Sidewinder, uno de los misiles aire-aire más exitosos tiene un alcance de entre 1 a 34 km. Este factor aumentó tras la aparición de los misiles guiados por radar. El AIM-120D tiene un alcance de hasta 160km. Esto significa que en los combates aéreos entre los cazas más modernos se dan sin que sea necesario hacer contacto visual con el enemigo.

A pesar de que el rol principal de los cazas de combate es la pelea aire-aire o dogfight, estos también cumplen con otras misiones secundarias como el ataque a objetivos en tierra, bombardeo, combate aéreo cercano, reconocimiento y escolta. Es entonces este tipo de aeronaves uno de los más versátiles de la aviación militar.

Varios de los aviones de combate más legendarios en la historia son cazas: el Mustang P-51, el Me-109 (cazas de la Segunda Guerra Mundial), el F-86, el Mig-21, el F-4 Phantom II; y los más modernos como el F-15 Eagle, los Su-27 Flanker o el F-22 Raptor. Así mismo, estas aeronaves pueden operar desde una base en tierra firme o desde un portaaviones.

Para la fácil clasificación de los aviones cazas en este sitio usaremos las dos siguientes categorías: Cazas ligeros y Cazas de superioridad aérea.

Cazas ligeros

Podríamos entenderlos como la versión de menor costo (aunque a menudo también con menores capacidades) de los cazas de combate convencionales. El concepto de caza ligero fue ideado durante la guerra fría, en la cual los dos bloques políticos que gobernaban el mundo deseaban dotar a sus aliados con aviones de combate a un costo más accesible y sin el riesgo de revelar tecnología clasificada. Debido a esta reducción de costos, menor complejidad de operación y fácil mantenimiento, este tipo de aeronave sigue siendo muy popular en las fuerzas armadas de varios países.

Las características más modestas de los light fighters no los han privado de participar en el combate aéreo. Algunos de los cazas más famosos de esta categoría en la actualidad son: F-5 Tiger II, Mig-29 Fulcrum, HAL Tejas, T-50 Golden Eagle, F-16 Fighting Falcon, Harrier, Rafale, entre otros.

Cazas de superioridad aérea

Los cazas de superioridad aérea agrupan a varios de los mejores aviones de combate del mundo. Pero, ¿ qué es un caza de superioridad aérea? Son máquinas diseñadas para atacar y tomar control del espacio aéreo enemigo y ganar la superioridad aérea necesaria para la operación de otras aeronaves sin exponerlas a mayor riesgo. Dada la naturaleza de su misión, son mas robustos, tienen mayores prestaciones y portan mayor armamento que los cazas ligeros; aunque también son más caros y difíciles de mantener. Normalmente son los aviones de combate de primera línea de las naciones más desarrolladas.

En otros contextos se les ha conocido como cazas pesados. Esta categoría agrupa también a los interceptores, tipo de caza de combate muy común en la Guerra Fría. Se trata de aeronaves más grandes y con la capacidad de llevar misiles de largo alcance. Ejemplos de interceptores serían las primeras versiones del F-4 Phantom II.

Actualmente, los cazas de quinta generación cumplen con este rol, al incorporar tecnologías que permiten detectar al enemigo a cientos de kilómetros de distancia, lanzarle un misil aire-aire, y derribarlo sin que si quiera se entere de que fue lo que lo golpeó.

Algunos de los cazas de superioridad aérea más comunes en servicio hoy en día son el F-14 Tomcat (Iran), el F-15 Eagle, el F-22 Raptor, el F-35 y el EF2000. Varios cazas rusos entran también en esta categoría, como el Su-27 o el Mig-31.

El caza de combate en el siglo XXI

Como se dijo anteriormente, una de las características de los cazas más modernos es la incorporación de la tecnología que los convierte en furtivos, o invisibles al radar. Desde principios de este siglo se comenzó a poner en operación algunos de los modelos de este tipo, siendo Estados Unidos el pionero en este campo. Desde los años 80 la Fuerza Aérea de Estados Unidos puso en operación el bombardero B-2 Spirit y el caza-bombardero F-117 Nighthawk (que al final resultó no ser tan invisible al radar). Pero la aplicación de la tecnología stealth parece haber alcanzado un punto cercano al perfeccionamiento con la puesta en servicio del F-22 Raptor y el F-35 Lightning II, ambos ya utilizados en misiones de bombardeo en Medio Oriente.

Rusia ha construido también su propio caza furtivo de quinta generación, el Su-57 Felon, resultado del programa PAK FA. El modelo ha terminado su fase de pruebas y llevó a cabo algunas misiones de ataque a tierra en Syria entre 2018 y 2019.

Otras naciones como China, India o Japón se encuentran también desarrollando su propio modelo de caza furtivo.

Pero los cazas stealth no son los únicos aviones que serán protagonistas en los combates aire-aire del futuro. Uno de los conceptos en el diseño de aviones militares en los que las fuerzas armadas internacionales están más interesadas es el de el caza polivalente. Se trata de una idea desarrollada desde los años 70 con el surgimiento de cazas ligeros que pudieran realizar otras misiones como ataque a tierra, bombardeo o apoyo aéreo cercano. El Panavia Tornado o el F/A-18 Hornet fueron de los primeros aviones desarrollados bajo esta idea.

Actualmente, varias naciones con un presupuesto más limitado optan por cazas con capacidades polivalentes o versátiles. Resulta mucho más económico invertir en un solo avión que pueda llevar a cabo una amplia gama de misiones, que comprar aparatos diferentes para cada una de ellas. Algunos ejemplos de cazas que incorporan este concepto son el Eurofighter Typhoon, el Mirage 2000, el Saab 39 Gripen, el Mig-35, o incluso el furtivo F-35 Lightning II.

¿ Cuales son los mejores cazas del mundo?

Para determinar cual es el mejor caza del mundo en la actualidad, podríamos tomar algunos parámetros importantes para su desempeño en combate y su gestión en tierra. Algunas de las variables importantes son la velocidad, la autonomía, la capacidad de armamento, entre otras. Sin embargo, debido a la naturaleza de la guerra aérea actual, el mejor caza de combate es aquel que además de sobresalir en esos aspectos, cuenta con la tecnología más avanzada, que le permita detectar al enemigo a mayor distancia.

La realidad es que no se puede determinar un modelo solo, dado que aquellos con las mejores prestaciones aún no se han enfrentado a pruebas en una guerra aérea real. Por lo tanto, mencionaremos algunos de los mejores aviones de combate de diferentes países.

F-35 Lightning II

Este avión de quinta generación producido por Lockheed Martin es quizá el caza más moderno en la actualidad. Se trata de un caza stealth, que entró en servicio en 2015 con los USMC, y actualmente se encuentra operando también en la Marina de Estados Unidos y la Fuerza Aérea. Además, poco a poco varias potencias militares lo han estado adquiriendo en los últimos años (Reino Unido, Australia, Israel, Japón, entre otros). El F-35 es actualmente construido en 3 versiones: F-35A (para pistas normales), F-35B (con capacidad de aterrizaje y despegue vertical), F-35C (con capacidad de lanzarse desde catapulta y con gancho de apontaje).

F-35 Lightning II

Su-57 Felon

Es el caza ruso más moderno, incorporando tecnología stealth. Este avión de guerra ha sido ya probado en la guerra civil Siria, aunque como la mayoría de los cazas de quinta generación aun no ha sido usado en combate aire-aire. Su costo es de aproximadamente 35 millones de dolares, casi la tercera parte del costo de un F-35A. Por el momento, La Fuerza Aérea Rusa es el operador exclusivo del Felon, teniendo en servicio varias decenas de ellos.

F-22 Raptor

El F-22 fue quizá el primer avión de quinta generación en operación en el mundo. Puesto en servicio en 2005, no vio acción de combate sino hasta 2014, cuando fue utilizado para bombardear posiciones del Estado Islámico. Cuenta con una amplia bodega interna para llevar armamento aire-aire o aire-tierra. Este avión de guerra es operado exclusivamente por la Fuerza Aérea de Estados Unidos.

Algundas de las característias del F-22 Raptor. En la esquina superior derecha podemos ver sus diferentes configuraciones de armamento de acuerdo a la misión a realizar.

Su-27 Flanker

Si bien no es uno de los cazas más modernos, el diseño del Su-27 ha sido tan bueno que ha dado lugar al desarrollo de otros modelos a partir de su célula: el Su-30, Su-33, Su-35 y el cazabombardero Su-34. Ha participado en algunos conflictos armados, y es usado por varias fuerzas aéreas del mundo en sus distintas variantes. Este y otros cazas rusos están entre los más exitosos hoy en día. Recientemente se vio su eficacia en la Guerra Civil en Siria.

Su-27 Flanker

F-15 Eagle/Strike Eagle

Este ya veterano de la aviación militar se puso en servicio en 1976, y ha sido utilizado con éxito por diferentes países. Se han registrado 104 derribos hechos con este caza, y (oficialmente) nunca ha sido derribado en combate aire-aire. El F-15E (cazabombardero/caza multipropósito) es una versión con mayor capacidad de armamento, utilizado para golpear objetivos en tierra.

F-15E Strike Eagle en Irak

Rafale

El Dassault Rafale es un avion de combate francés introducido en el año 2001. Sus capacidades multirol lo han convertido en el caza de primera linea de L’Armée de l’Air francés y la Aviatión Navale. Es usado también por Egipto, y recientemente India recibió su primer lote. El Rafale ha visto acción en conflictos sobre los cielos de Afganistán, Libia y Siria.

Rafale - RIAT 2009

Eurofighter Typhoon EF2000

Caza multipropósito de ala delta fabricado por Eurofighter GmbH (empresa creada ex-profeso para el desarrollo de este avión). Originalmente designado para operar en las fuerzas aéreas de Gran Bretaña, Alemania, Italia y España, actualmente es exportado a otros países como Arabia Saudi o Austria. La mayoría de sus componentes son construidos en España.

Eurofighter Typhoon de la RAF.

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